2008年4月20日星期日

給客戶一個活的系統

發展業務應用軟件的方式通常有三種,一種是僱用程式員,或成立一個電腦應用開發部門,不斷為內部使用者開發或改良應用軟件.另一種是委託軟件公司開發及維護,成為軟件公司的長期客戶.還有一種方式,軟件公司完成開發任務之後,把系統的源程式及開發平臺移交客戶,由客戶僱請的程式員繼續進行改良及維護的工作.

前兩種雖然是較常用的方式,但有一個很困擾又難以解決的問題,企業機構無法保證僱請的員工能夠長期效力,業務系統的日常維護及改良工作的交接成了非常頭痛的事情.軟件公司也有相同的問題,人手的交接或者經營上的成敗也會影響到他們的客戶,所以企業機構也無法得到所委託的軟件公司的長期承諾.規模比較大的企業消耗了很多資源去保證業務系統運作暢順,規模較小的機構就會因為以上的問題而飽受業務系統崩潰的威脅.

第三種方式不常用,這種方式解除了軟件公司對企業機構的大部份牽制,但仍然克服不了由於轉換程式員而引起的問題.而且這種方式在效率或者責任上還存在很多疑問.那麼,對中小型企業來說,怎樣才能夠安心地擁有一套貼身的業務軟件?在當前競爭激烈的營商環境裡,特別是中小企業,只有掌握了與實際業務運作非常吻合的資訊系統,才有可能脫穎而出,成為行業的龍頭,而那些只使用現成軟件處理基本文書的企業,很可能要面對落後挨打的局面.誠然資訊系統已經是不可或缺的營商工具,中小企業怎樣克服擁有資訊系統之後又要面對的新問題呢?

幾乎沒有可能找到一套能夠適用於各個企業當前運作模式的現成軟件,自行開發是擁有貼身資訊工具的快捷方法.在上面提到的三種發展資訊系統的方式中,前兩種的隱憂幾乎無法排除,反而最後那種比較不常用的方式有繼續改進的機會.先把資訊系統的成型工作交給軟件公司,然後由企業機構全面接手管理,所有後續的改良及維護都由企業內部的專職人員負責,這樣就排除了軟件公司倒閉或者人才流失等等的隱憂.

這裡還有兩個問題需要繼續探討,第一個是費用問題,這個問題會直接影響企業擁有資訊系統的初始成本.軟件公司為了移交可由企業機構繼續改良的程式,很可能增加了製作成本,這些成本費用多數要由委託開發的企業機構支付.第二個問題是企業機構能否僱用到真正有能力接手的程式員.沒有稱職和穩定的人才,企業的資訊系統很可能失去日後發展的空間,這就造成時間和資源的浪費.最可怕是留下一個需要不斷付出人力物力去收拾的爛攤子.

關於額外增加開發費用的問題,如果軟件公司採用的開發平臺本身就要求公開源程式,例如使用解釋方式執行高層程式碼,如果花在開發平臺上的費用不高,這對軟件公司來說,移交應用程式所增加的成本可以忽略不計,而企業機構方面的人員也可以及時地監測著應用程式的發展,及時測試功能以及通知軟件公司修正錯誤.而最重要的一點,企業機構的程式員可以盡早跟進甚至參與開發,了解整個系統的設計概念及完善程度,在接手系統的時候,就有機會及時代替軟件公司對系統程式進行維護.
企業機構怎樣才能僱用到合適的程式員,去接手管理一個影響業務運作效率的資訊系統?這是一個大問題.不是每一個機構都有能力僱用全職程式員的,而對一個不熟悉業務運作的程式員來說,修改資訊系統也是一件困難的事.最理想是在企業機構內部物色一位既熟悉業務運作,又對發展資訊系統有濃厚興趣的管理人員,培養成為管理資訊系統的主力.

以上所說的只是理想,怎樣營造一個環境,令到這個理想變成現實呢?我們認為必須從設計開發平臺方面下工夫,如果有一個開發平臺能夠方便移交應用程式,能夠令到沒有很多編程經驗的企業管理人員,成為資訊系統的程式員和管理者,就能解決企業機構自行發展資訊系統的大部份問題了.有這樣的開發平臺嗎?不敢說我們已經做到,但我們設計的互聯網商務軟件開發系統應該是其中一個最接近理想的開發平臺了.

從我們的客戶中挑出一個例子,有一間織造廠是我們十多年的老客戶,他們在大陸的工廠一個接一個地開,自從接手了第一個版本的應用系統,所有內部管理及資訊系統從來都不需要再委託軟件公司,隨著開發平臺的不斷更新,他們的應用軟件也能緊跟著世界的潮流,在互聯網應用方面甚至是領先同業的.

另一個例子說明了整合式開發平臺的重要性,多年前我們為一個企業客戶開發了一套業務系統,企業中的一個業務員對我們的開發平臺產生了興趣,當時那個年輕人並不具備編程經驗,不久之後熟悉了我們的開發平臺,嘗試自行發展業務應用,從此就變成了一個專業的程式員,出色地開發了多個行業的業務系統,受眾多企業機構租用和購買,也為自己的軟件公司創造出穩定的經營環境.

雖然開發平臺十分重要,但開發平臺的收費不能高,甚至應該免費,否則就難以發揮它的應有作用.開發平臺必須在薄利多銷的環境中找到自己的立足點,成為各企業機構自行開發資訊系統的支撐環境,從而促進自身的成長.






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